RUTA 66: LA CARRETERA MÁS LEGENDARIA DE ESTADOS UNIDOS

La historia de la mítica Ruta 66 está ligada a la fiebre del oro en Estados Unidos, ya que unía la Costa Este y la Oeste por carretera.

Sus 4.000 kilómetros de recorrido han sido inmortalizada en multitud de ocasiones en películas, libros y canciones.

La madre de todas la carreteras

En el siglo XIX la única vía de comunicación entre la Costa Este y la Costa Oeste era la marítima. Había que hacerlo embarcando en algún velero o vapor de línea y contornear el continente, bajando hasta su extremo austral y doblar el terrorífico Cabo de Hornos.

Pero la llamada “fiebre del oro” en las tierras del este requerían un transporte más rápido y eficaz para los cada vez más numerosos emigrantes del lado oeste que sucumbían a esa llamada.

En 1867 se inauguraría la línea de ferrocarril transcontinental, una obra épica que, sin embargo, tampoco bastó para satisfacer la demanda de viajeros deseosos de probar fortuna en la Costa Este. 

Sería a principios del siglo XX cuando se acometió la puesta en marcha de una red de carreteras. La que sería columna vertebral del transporte por carretera en Estados Unidos se llevaría a cabo gracias a la iniciativa de un empresario de Oklahoma, Cyrus Avery, que fundó en 1925 la AASHO (American Association of State Highway Officials).

Se trataba de lo que luego se conocería como red de carreteras interestatales y que se vertebraron a raíz de una Gran Ruta Diagonal, que partía desde los Grandes Lagos y atravesaba ocho estados para llegar hasta el Pacífico. Así nacía la Ruta 66 o carretera madre, que tantos viajes y vivencias ha inspirado.

El tráfico creció en la carretera debido al amplio territorio que cubría. Gran parte del trazado de la carretera era esencialmente llano lo que hizo que fuera una popular ruta de camiones así como la principal ruta de viaje para muchas familias granjeras (principalmente de Oklahoma, Kansas y Texas) para trabajar en la agricultura en California que partían debido a las grandes sequías de los años 30.

Durante la Gran Depresión supuso un alivio para las poblaciones localizadas a lo largo de la carretera. La Ruta 66 pasaba a través de numerosas ciudades pequeñas, y con el crecimiento del tráfico en la misma, ayudó a posibilitar el auge de negocios (principalmente estaciones de servicio, restaurantes, talleres de reparación, etc.).

La construcción

Se tardó doce años en construirla, quedando totalmente pavimentada en 1938. Pero durante su construcción creció sin cesar.

Contrariamente a la creencia generalizada, la Ruta 66 nunca llegó al océano; acababa en lo que era el inicio de la U.S. 101, lo que es hoy la intersección de Olympic Boulevard con Lincoln Boulevard. Nunca estuvo en la intersección de Ocean Boulevard con Santa Monica Boulevard.

En los años 30 sostuvo la economía de las zonas que la carretera atravesaba. La gente que prosperó durante la creciente popularidad de la carretera fue la misma que años más tarde luchó por mantenerla viva

Ya en los años 40 la Ruta 66 se llenó de vehículos militares ya que se convirtió en la principal vía de comunicación para el transporte de material y tropas hacia la Segunda Guerra Mundial. Además hubo más emigración hacia el oeste debido a las industrias bélicas en California. A resultas de este uso intensivo de vehículos pesados, el firme de la carretera quedaría seriamente dañado. La Ruta 66, ya popular y totalmente pavimentada, se convirtió en uno de los principales itinerarios del país.

Pero la mayor saturación de la carretera más famosa de Norteamérica llegaría con el boom del automóvil de los años 50. Cientos de miles de familias veraneantes con destino a Los Ángeles y deseosas de estrenar sus flamantes coches y visitar los numerosos y nuevos Parques Nacionales que jalonaban la ruta, colapsaron el tráfico de una vía que no estaba diseñada par los tiempos modernos.

La carretera atravesaba el desierto de Arizona y cerca del Gran Cañón. El cráter de Arizona fue otra parada popular. Este elevado incremento del turismo hizo prosperar rápidamente todo tipo de atracciones a lo largo de la carretera incluyendo moteles y tiendas de curiosidades.  También marcó el nacimiento de la industria de la comida rápida, como el primer McDonald´s en San Bernardino (California).

Todo ello reafirmó la reputación de la Ruta 66 como el casi perfecto microcosmos de la cultura angloamericana forjada a través del automóvil.

Gran parte de la carretera en sus inicios, como muchas otras en aquellos tiempos, era de grava y tierra, hasta que estuvo completamente pavimentada en 1938. Aunque la mayor parte era un trazado llano, varios tramos eran peligrosos, más de una parte de la carretera fue apodada como "Bloody 66" (Sangrienta 66) y gradualmente se trabajó para rectificar esos tramos eliminando curvas peligrosas. Sin embargo uno, a través de las Black Mountains de Arizona, estaba lleno de curvas en horquilla pronunciada y cuestas empinadas a lo largo de todo el trazado.

La Ruta 66 fue modificado varias veces, sobre todo alrededor de grandes ciudades mediante circunvalaciones o cinturones periféricos que permitieron a los viajeros evitar los atascos del tráfico urbano.

Abandono y recuperación

Terminada la Segunda Guerra Mundial se inició un programa de trazado y construcción del Interstate Highway System, para racionalizar las comunicaciones entre los estados. La tupida red se finalizó definitivamente a principios de los años 90.
Pero ya desde 1984 fue posible viajar por autopista de Los Ángeles hasta Chicago por autopista en poco más de 30 horas, lo que significó el brusco abandono de la Ruta 66 como vía de comunicación de costa a costa.

El abandono fue literal, ya que progresivamente las señales de tráfico fueron desapareciendo y algunos tramos de la carretera se fueron difuminando al paso de los años incluso hasta desaparecer.

La U.S. 66 (Ruta 66) fue descatalogada (es decir, oficialmente retirada de la Red de Carreteras de Estados Unidos) el 27 de junio de 1985 después de decidirse que la carretera ya no era relevante y haber sido reemplazada por la Red de Autopistas Interestatales de Estados Unidos.

Pero otra vez la iniciativa privada salvó a la histórica carretera de perderse para siempre. Ángel Delgadillo fundó en 1987 la Arizona Route 66 Association para su recuperación siendo posteriormente ayudado por los nostálgicos de otros estados.

El resultado ha sido la total recuperación de una carretera que se ha convertido de nuevo en Meca para los turistas, viajeros y rebeldes moteros.

En 1990, se fundaron de manera independiente las Asociaciones de la Route 66 en Arizona y Misuri. Otros grupos de otros estados de la Ruta 66 les siguieron. El mismo año, el Estado de Misuri declaró a la Ruta 66 "State Historic Route" (Ruta Estatal Histórica).

La Ruta 66 dio su nombre a una compañía y también fue inmortalizada en la literatura (John Steinbeck en Las uvas de la ira) , la música pop (la canción “Get you Kicks on Route 66” de Bobby Troup la convertirían en éxito Nat King Cloe, Chuck Berry y fue grabada también por los Rolling Stones y Maniatan Transfer entre otros) y en series de televisión. Equipos de baloncestos llevan su nombre y varios negocios están asociados con la Ruta 66 porque están cerca o en ella.

A la Ruta 66 se la ha llamado de muchas maneras como sobrenombre: El Gran Camino Diagonal; La calle principal de América; o La Carretera Madre, entre otros. 

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